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互聯網的最終格局?馬太效應?

   幾天前,共享乘車初創企業Sidecar倒掉了,并沒有如它的投資者Richard Brandson所愿在共享乘車市場生存下來。Om Malik說其實這并不奇怪,因為現在的硅谷幾乎總是贏家通吃。國內情況也類似,大部分市場都日益被BAT把持。利用網絡效應的贏家通吃真的是互聯網的最終格局嗎?如果是這樣的話,創業者永遠都要做顛覆者而不是追隨者,在取得先機中才能覓得生機。

 
  2014年9月,在投資了共享乘車公司Sidecar之后,Richard Brandson宣布這個行業 “還處在早期階段,所以跟會其他許多的日用品經濟一樣,創新者還有可以提供很好客戶體驗的空間。”他還補充說自己不是把錢投到 “贏家通吃的市場”。他認為會許多共享乘車公司生存下來并走向繁榮。然而,就在昨天,也就是他說這席話大概15個月之后,Sidecar聯合創始人兼CEO Sunil Paul就宣布公司歇業了。
 
  Paul的痛苦我感同身受。不過我今天想把關注點放在Brandson說過的話上,這位白手起家的億萬富翁通常都是對多錯少,但他說共享乘車不是 “贏家通吃” 市場是有問題的。如果賣的是模擬類產品,比如包裝產品或沙發,或者模擬類服務,比如空中旅行,他的這番話也許沒錯。可口可樂不會擠掉百事可樂,豐田也消滅不了本田。但在這個互聯網永遠在線的世界里,這一準則越來越站不住腳了。硅谷現在競爭的最后贏家越來越集中到一個壟斷寡頭上。所以你很難看不出,現在這個行業真正的競爭是在兩家最大的公司上面:Uber Vs Lyft。
 
  在對硅谷近20年的近距離觀察當中,我目睹了產品和市場經歷了三個不同的階段。第一階段是一個或一群聰明人構思出了一個新的想法、產品、服務或技術。在很短的時間內變得流行起來,部分由于風投界的資助下,導致了一批模仿者的出現。不過這些公司大部分最后都死掉了。等一切塵埃落定,最終只會剩下 2、3 個玩家。所以真正的競爭最后是很罕見的。
 
  1998年,Google誕生的時候,搜索還是一個充分競爭的市場,當時的領導者只有一個,Yahoo,這家公司定義了Web目錄的需求。其他的,像Infoseek、Lycos和Excite都被拋在身后。所以擊敗Yahoo原有的目錄式搜索的唯一辦法是用不同的辦法做搜索。這需要新的、更快的、更簡單的搜索引擎,能夠隨著Web的更新而迅速更新。而且必須超快—輸入查詢后得出結果的速度越快,別人就越有可能再用你來搜東西。對于正在緩慢從撥號網絡演進為永遠在線的寬帶連接的世界來說,這樣的行為是很完美的。當然,要想讓這一切發生,他們需要建設并擁有自己的基礎設施,包括網絡、數據中心以及服務器等。
 
  Google發展起來后,其新的以算法為核心的搜索方法吸引了新的競爭對手—比如Simpli、Dogpile、Northern Light和Direct Hit等只是其中一些,不過他們最終都是曇花一現。還有一家叫 Powerset,后來被微軟收購成為了現在微軟Bing的基礎,盡管Bing在搜索引擎跑馬賽中排名第二,但跟第一名的距離很遠。
 
  回想起來,Google的成功源自它誕生的時機很幸運,正好是撥號與寬帶時代的交接點。但也與互聯網的新現實有關:許多服務都是基于算法的,而擁有自己的基礎設施就會成為關鍵的優勢。網絡、存儲、服務器這些基礎設施使得Google可以很低的代價抓取 Web 內容并對結果進行排名。Google拿到了更多錢后,又投入到建設更好的基礎設施上,然后搜索又變得越來越快,這個過程中又教育了數億人群一想搜索就去上Google。而搜索的人越多,Google拿到的數據也就越多,從而讓它的索引變得更好、更聰明、更快,最終也會更加個性化。簡而言之:隨著Google變得更大,也會變得更好,反過來又會更得更大。所以,Google就是贏家通吃。
 
  這個算法、基礎設施和數據的循環是強有力的。通過這種所謂的網絡效應,你會看到壟斷巨頭幾乎是一夜間就冒出來了。產品或服務的價值隨用戶數而上升就是網絡效應。以太網發明者 Bob Metcalfe稱之為 Metcalfe定律。電話服務、eBay,還有Skype都是網絡效應的很好例子。上Skype的人越多,你能聯絡的人就越多,然后又會吸引更多的人加入。
 
  早期網絡的時候,發展會因為網速慢和成本問題而受限—電話連接價格貴,計算機崩潰,瀏覽器不工作,而智能手機的出現從根本上改變了這一切。Facebook,這個有史以來網絡效應的主要受益者之一,過去7年,隨著手機成為我們上網的主要設備,其用戶數也從2000萬發展到了12億。
 
  這還不是Facebook在社交網絡取得接近壟斷地位的唯一方式。過去10年,這家公司不斷在數據中心上增加投入、招聘更多的工程師,并把它的新聞源變成了一個強大的算法。我們用得越多,Facebook得到的數據也會越多,就越能控制我們的注意力。該公司在全球已有超過10億的用戶,并且已經知道如何成為我們手機癖的統治性來源。因為這個算法、基礎設施、金錢和數據的循環,Facebook也是贏家通吃。社交網絡排名第二的 Twitter規模只有它的1/4。
 
  現在Uber也在打造自己的算法、基礎設施和數據回環。我曾經指出過Google和Uber沒有很大的不同。寬帶是Google的太陽神,智能手機則是Uber的。如果說提供即時搜索結果是Google的目標,那Uber的目標就是減少你叫到車的時間,或者說你打開app、叫車然后讓車到達的時間。車到得越快,你就越不會考慮用Lyft或Flywheel之類的。現在它已經相當快,這可能就是你從來不會考慮Sidecar的原因。
 
  Uber也從Facebook學了一手:融很多錢然后用來作為競爭優勢。由于Uber已經從投資者那里融了大概120億美元,所以就可以滲透到全球各地市場。上路的Uber越多,大家就越有可能用它。而它接人越快,我們就越有可能忘記別的交通方式。用戶用得越多,Uber得到的數據也會越多,然后Uber就可以進一步對算法做出調整,優化車隊安排和路線。現在你就會明白為什么Uber現在會開始試驗送外賣和做快遞。曾幾何時用豪車接送聚會參加者的app現在成為了一家重新塑造一切交通形式的公司。
 
  與此同時,Amazon已經把在線零售的蛋糕分得差不多了,別人只能搶那一點殘羹剩飯。而微軟至今仍控制著辦公生產力業務。8年 過后智能手機已走向繁榮,Google的Android和蘋果的iOS是兩大統治者,甚至芯片業也還是分為英特爾和其他。公有云市場被兩家統治著,Amazon和微軟的Azure。排名第三的Google G.C.E 只能望其項背。的確也有一些競爭市場,比如移動支付現在是群雄逐鹿,有 Square、PayPal、Apple Pay、Android Pay、Samsung Pay以及Walmart Pay等。但要我打賭的話,我敢說這個市場最后也會是只剩2、3家在斗。
 
  也許這就是Sidecar在共享乘車市場成為被淘汰的一員不足為奇的原因。前面已經有RidePal和Leap Transit之類先倒下了。而在這條再造交通之路上,我們還會看到更多的車拋錨—這畢竟是技術周期的一部分。Google、Facebook,可能也包括Uber,就是某個更大的東西的指示器:在我們這個連接時代里,數據、基礎設施還有算法賦予了公司獨特的優勢。盡管我很尊重Brandson,但這是一個贏家通吃的世界。
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